Pronađen najmanji ekstrasolarni planet

Nedjelja, 08. veljače 2009. u 08:00 sati

Svemirski astronomski opservatorij CoRoT (Convection Rotation and Transits) detektirao je najmanji ekstrasolarni planet dosad pod nazivom CoRoT-exo-7b. Jedan je to od tek nekoliko planeta oko drugih zvijezda čija se masa i veličina mogu uspoređivati s primjerice Zemljom ili Venerom. Radi se o nebeskom tijelu s uvjetno rečeno - čvrstom površinom (lava, stijenje) po kojoj bi se moglo "hodati", za razliku od većine ekstrasolarnih planeta koje svrstavamo u kategoriju  plinovitih divova. Temperatura na površini veoma je visoka, između 1000°C - 1500°C obzirom se planet nalazi veoma blizu matične zvijezde. Potrebno mu je svega 20 sati da napravi cijeli krug oko nje. Dakle, preneseno na Zemaljski način gledanja vremena, jedna godina na CoRoT-exo-7b traje četiri sata manje nego jedan dan na Zemlji! Ovaj se planet nalazi oko neugledne zvijezde smještene na pola puta između Siriusa u Velikom Psu i Betelgeuse u Orionu, 456 svjetlosnih godina daleko od Zemlje. Dosad je otkriveno 332 eksoplaneta, najveći broj njih predstavljaju vrući, plinoviti planeti veličine poput našeg Neptuna, Jupitera a nerijetko i nekoliko puta veći.


Shematski prikaz prolaska ekstrasolarnog planeta ispred matične zvijezde, s krivuljom promjene sjaja zvijezde

Misiju CoRoT čiji je cilj pronalazak ekstrasolarnih planeta i izučavanje zvijezda, predvodi Francuska svemirska agencija (CNES) u suradnji s Europskom svemirskom agencijom (ESA) te tvrtkama i organizacijama iz Austrije, Belgije, Brazila, Njemačke i Španjolske. Letjelica je lansirana u prosincu 2006. godine, opremljena malim 27cm teleskopom i posebnim ccd kamerama, dosad je otkrila nekoliko eksoplaneta. Prave mogućnosti CoRoT-a još se uvijek ispituju, a svjetovi poput tek otkrivenog pokazuju kako letjelica ima mogućnosti otkriti još manje i teže zamjetljive svjetove. U tom poslu uvelike će mu pomoći i računalna modeliranja oscilacija zvijezda - potencijalnih kandidata s planetarnim sustavima. CoRoT-exo-7b je prvi svijet koji po svojoj građi zaista nalikuje našem planetu. CoRoT je jedinstven instrument s mogućnošću da osim detekcije planeta oko drugih zvijezda može odmah izmjeriti i njihovu masu te veličinu, bez opstrukcija koju zbog atmosfere imaju teleskopi na Zemlji.