Plutonovi novi sateliti dobili imena

Srijeda, 28. lipnja 2006. u 23:22 sati

Nakon višegodišnje potrage za novim satelitima oko Plutona, tim astronoma okupljen od strane Alana Sterna (Southwest Research Institute, Colorado) i Harolda F. Weawera (Johns Hopkins Applied Phisics Laboratory) objavio je 01. studenoga 2005. godine kako su pronašli dva dosada neuočena prirodna satelita oko najudaljenijeg planeta Sunčeva sustava.

Međunarodna astronomska unija (IAU) objavila je rezultate njihova istraživanja u Astronomskom cirkularu 8625, gdje se navodi kako se radi o malenim nebeskim tijelima kojima su dodijeljena privremena imena S/2005 P1 i S/2005 P2. Veći od njih, S/2005 P1, vjerojatno ima oko 150 kilometara u promjeru i kruži oko Plutona na udaljenosti od 64.500 km, dok je manji S/2005 P-2 promjera stotinjak kilometara i nalazi se još bliže Plutonu, na udaljenosti od 49.500 km. Sateliti kruže oko Plutona s periodom od 38, odnosno 25.5 dana. Dosada se znalo za postojanje samo jednog, poprilično velikog, velikog Plutonovog satelita – Harona.

Novootkriveni sateliti snimljeni su uz pomoć Hubbleovg svemirskog teleskopa (HST) i to nakon višegodišnjeg čekanja na odobrenje za korištenje njegova radnog vremena. Na snimcima načinjenima 15. odnosno 18. svibnja 2005. godine uočene su dvije svjetleće točkice oko Plutona, s objavom rezultata čekao se sve do studenoga zbog nepostojanja još dokaza u prilog da se radi upravo o nebeskim tijelima koje orbitiraju oko planeta.

Sredinom listopada stigla je još jedna, ključna, potvrda kada je Marc W. Buie (Lowell Observatory, Arizona) na starijim HST-ovim snimkama od 14. lipnja 2002., na proračunima predviđenim pozicijama pronašao dvije, jedva zamjetne, svjetleće točkice za koje se tada mislilo da su zvijezde koje su se tu našle slučajno u vidnom polju teleskopa. Definitivna potvrda postojanja i imenovanje novootkrivenih nebeskih tijela moralo je sačekati veljaču 2006. godine kada je HST ponovo bio u povoljnoj poziciji za snimanje Plutona.

Iako se pokušalo i s najvećim Zemaljskim teleskopima potvrditi ovo otkriće, astronomi u tome nisu uspjeli, malene mjesece ne mogu detektirati čak ni super osjetljivi instrumenti divova sa Paranala, kako se od milja nazivaju četiri ogromna teleskopa Europskog južnog opservatorija smještenog u Čileu.

Cijeli ovaj projekt istraživanja prostora oko Plutona, potpora je NASAinoj robotičkoj misiji "New Horizons" koja je k do sada neistraženom planetu lansirana u siječnju 2006. godine, i koja će nakon devetogodišnjeg putovanja iz blizine istražiti ledeni svijet Plutona i njegovih satelita, a onda nastaviti svoj put ka Kuiper-Belt ovom pojasu za kojega se zna da predstavlja tamni, ledeni dom stotinama, a možda i tisućama dosada neotkrivenih nebeskih tijela, što će nam sve zajedno pomoći u boljem spoznavanju svemira koji je i naš dom.

Međunarodna astronomska unija (IAU) prihvatila je nazive Hydra i Nix kao službena imena dvaju novih Plutonovih satelita čije je otkriće potvrđeno u svibnju 2005. godine, a koji su dosada nosili privremene oznake S/2005 P 1 i S/2005 P 2. IAU je jedina međunarodna organizacija koja ima ovlasti donositi službena imena nebeskih objekata.

Hydra i Nix su nekoliko desetaka puta slabijeg sjaja od do nedavno jedinog poznatog Plutonovog mjeseca Charona, a čak 5000 puta slabijeg su sjaja od Plutona što je i jedan od uzroka zašto su dosada ostali neotkriveni. Hydra je dobila naziv po zmiji-čudovištu sa devet glava (aluzija na devet planeta), a Nix po božici mraka i noći, majke Charona. Početna slova novoimenovanih satelita "N" i "H" također označavaju i početna slova robotičke misije "New Horizons" koja je lansirana na devetogodišnje putovanje prema Plutonu i dalje prema još udaljenijim objektima Sunčeva sustava.

Pluton zasada ima tri satelita, nova se otkrića očekuju u godinama koje slijede s napretkom elektronike i digitalne fotografije, a posebice 2015. kada ga posjeti letjelica "New Horizons". Neovisno o tome, Pluton bi pak svoj status "planeta" mogao izgubiti već krajem kolovoza 2006. godine kada će na konferenciji IAU napokon biti prihvaćena egzaktna definicija pojma planet. Pluton naime tek po nekim svojim karakteristikama spada u kategoriju preostalih osam planeta i dio astronoma se zalaže da on izgubi status planeta.

Daleko iza orbite Plutona otkriveno je nekoliko desetaka novih velikih nebeskih tijela, a smatra se da ih ima još nekoliko desetaka tisuća koje tek treba otkriti, od kojih je većina znatno veća od Plutona.