Svemirski teleskop Hubble otkrio nepoznati satelit oko Plutona

Petak, 22. srpnja 2011. u 08:26 sati

Astronomi SETI Instituta iz Mountain View, Kalifornija, otkrili su dosad nepoznati mjesec u orbiti oko Plutona koristeći pri tomu Svemirski teleskop Hubble (HST). Novootkriveni mjesec najmanji je od tri dosad poznata (Charon, Nix i Hydra), a njegov se promjer procjenjuje na 13 km do maksimalno 34 km. Orbita mu je pozicionirana između orbita Nixa i Hydre, a dobio je privremenu oznaku P4. Opažačka kampanja SETI Instituta imala je primarni zadatak zapaziti eventualni prsten materije oko Plutona obzirom se smatra kako su njegovi poznati mjeseci nastali sudarom Plutona i nekog drugog nebeskog tijela u ranoj povijesti Sunčeva sustava.


Novi Plutonov mjesec P4


Plutonov najmanji mjesec jasno uočljiv kao "svijetla točkica s pomakom"

Prsten nije uočen ali je produženje ekspozicije fotografija HST-a jasno pokazalo kako se novootkriveno nebesko tijelo zaista tamo nalazi. Izračunom orbite pokušalo se P4 uočiti i na ranijim snimcima HST-a no to nije bilo moguće kako zbog fotografija kraće ekspozicije tako i iz razloga što je u vrijeme otkrića Nixa i Hydre (2005.) P4 bio u nepovoljnom položaju ispred, odnosno iza Plutona te ne bi bio uočljiv ni ovakvim postavkama kamere i teleskopa na HST-u. Mark Showalter iz SETI Instituta te Alan Stern iz Southwest Research Institute iz Bouldera, Colorado, kažu kako je ovo izvanredan uspjeh i astronoma i HST-a. Jasno vidjeti ovako malo nebesko tijelo na udaljenosti od gotovo šest milijardi kilometara, zaista je pravi pothvat.


Shematski prikaz putanje P4 i drugim Plutonovih satelita


New Horizons prelijeće Pluton 2015. godine

Ovo će otkriće poslužiti i planerima misije New Horizons za trasiranje putanje i plan istraživanja Plutonova sustava kada stigne do njega 2015. godine. P4 najprije je uočen na fotografijama od 03. i 18. lipnja 2011. godine, njegovo je postojanje potvrđeno 03. srpnja 2011. godine. Konačni dokaz orbitalnog pomaka i nedvojbeno jasne "točkice" pristigao je 18. srpnja 2011. godine. Otkriće je objavljeno dva dana nakon toga kada su svi parametri potrebni za siguran znanstveni dokaz prikupljeni i obrađeni te napravljene ilustracije za medije.