Clyde William Tombaugh, otkrivač Plutona

Ponedjeljak, 28. kolovoza 2006. u 23:46 sati

Clide Tombaugh. Malo tko nije čuo za ovoga američkog astronoma koji je najpoznatiji postao po otkriću patuljastog planeta, u ono vrijeme "punokrvnog" planeta Pluton. No, što još znate o tom čovjeku? Vjerojatno ne puno. Pa, evo, nudimo vam da saznate nešto više jer Clyde Tombaugh je bio ljudina, kako bi to naši ljudi rekli, čovjek kojega krase prave ljudske vrline. Clyde se rodio 04. veljače 1906. godine u Streatoru, američka država Ilinois. Njegova je obitelj bila siromašna, a na Clydeovu sreću, njegov je stric bio zaljubljenik u astronomiju pa je kao astronom amater malome Clydeu prenio ljubav prema astronomiji, noćnome nebu i zvijezdama. Kada mu je jednom prilikom pokazao Mjesec kroz teleskop kojega je sam napravio, Clyde je bio tako oduševljen da je odlučio postati astronom. Tada je imao svega 12 godina. I tu počinje priča o jednom velikanu američke i svjetske astronomije.


Clyde Tombaugh na vratima kupole teleskopa Lowellove zvjezdarnice,
kojime je otkrio Pluton. Credit: Lowell Observatory Archives

Clyde je čitao sve knjige o astronomiji do kojih je uspio doći, a njegov stric Lee je prepoznao njegov talent pa mu je poklonio dva teleskopa. U potrazi za boljim životom, Clydeova se obitelj 1922. godine preselila u zapadni Kansas no ni tamo im nije bilo ništa bolje pa mladi Clyde nije imao novca za studiranje. Tako je većinu svog obrazovanja stekao sam, čitajući i istražujući sve iz svijeta astronomije što mu je došlo pod ruku. Do 1928. godine sam je izradio tri teleskopa od 7, 8 i 9 inča.  Jednim od njih, reflektorom 9" f/9 promatrao je Mars i Jupiter i pažljivo ih skicirao, bilježio je svaki detalj koji je uspio vidjeti. Htio je provjeriti njihovu točnost pa je svoje crteže poslao u zvjezdarnicu Lowell kako bi potvrdio njihovu točnost i dobio mišljenje. Opservatorij Lowell je u to vrijeme bio poznat po proučavanju planeta, a osobito Marsa. Zvjezdarnicu je osnovao poznati astronom dr.  Percival Lowell koji je bio mišljenja da iza planeta Neptuna mora postojati barem još jedan planet.

U studenome 1928. godine, Clydeu stiže odgovor u kojemu je, uz pohvale za crteže, bio i poziv u kojemu mu astronom dr. Vesto Melvin Slipher nudi zaposlenje na zvjezdarnici kao asistentu. Ne treba napominjati da mladi Clyde takvu priliku nije želio propustiti pa se odlučio na put u daleki Flagstaff u Arizoni. Imao je punu potporu i blagoslov svojih roditelja koji su znali da je to najbolje za njihovog sina. I tako je 15. siječnja 1929. godine Clyde došao u čuvenu Lowellovu zvjezdarnicu te se nakon upoznavanja i obuke na zvjezdarnici odmah uključio u projekt potrage za planetima, pod kodnim nazivom "Planet X". To je u stvari bila potraga za Plutonom.

Boljeg, pedantnijeg i savjesnijeg zaposlenika nisu mogli izabrati. Clydeov je posao bio da dva puta, s razmakom od nekoliko dana, 13 inčnom f/5 astrokamerom snima dijelove zvjezdanoga neba i zatim posebnim uređajem, blink komparatorom, pregledava fotoploče i na njima pokuša pronaći tajanstveni neotkriveni planet. Blink komparator je poseban uređaj koji naizmjenično prikazuje snimke istoga dijela zvjezdanoga neba i ako bi se na njima pokazala neka razlika, ona bi tada treptala i na taj način ukazala na svoje postojanje. Bio je to dosta mukotrpan posao. Trebalo je pregledati na tisuće fotoploča, a svaka od njih je imala snimljeno i po 160 tisuća zvijezda. Ako bi snimao dijelove naše galaktike Mliječne staze, tada bi se taj broj popeo i do 400 tisuća zvjezdanih izvora na samo jednome snimku.


Dvije fotoploče s dijelom u kojemu se jasno vidi pomak u položaju objekta koji je Tombaugh prepoznao kao dugo traženi Pluton,
označen strelicama. Credit: Lowell Observatory Archives

Posao je trajao godinama, a Clyde je bio nevjerojatno uporan, ploče je eksponirao oko pola sata kako bi snimio zvijezde 17 magnitude. Zbog mogućih oštećenja na fotopločama, počeo je raditi po tri snimke istog dijela neba. Preko dana je blink komparatorom uspoređivao snimke. Za jedan par fotoploča trebalo je obično nekoliko dana, ali fotoploče s velikim brojem objekata zahtijevale su i po mjesec dana detaljnog traganja. Clyde je na taj način pronašao jedan komet, stotine asteroida, 1807 promjenjivih zvijezda, pet otvorenih zvjezdanih skupova, jedan kuglasti skup, jednu novu (TV Corvi) i 29 548 galaktika od toga cijelo superjato u Andromedi i Perzeju. I napokon, 18. veljače 1930. godine, uspoređujući fotoploče sa snimcima neba koje je snimio 21, 23, i 29. siječnja 1930. godine, pronašao je toliko traženi planet.


Originalni rukopis u kojemu je Tombaugh zabilježio da je napokon pronašao Pluton
Credit: Lowell Observatory Archives

Bio je veličine 17. zvjezdane magnitude u obliku točkice s pomakom od svega 3,5 milimetra što je govorilo da se radi o vrlo dalekom objektu, u zviježđu Blizanci. Točkica se svakodnevno pomicala u skladu s proračunima koji su pokazali da je to tijelo koje je u stazi iza Neptuna. Prividno se nalazilo u blizini zvijezde Wasat, oznake Delta Geminorum HD 56986. Vijest o otkriću Plutona i njegovu otkrivaču objavljena je svijetu 13. ožujka 1930. godine. Golemi trud koji je Clyde Tombaugh uložio, tada se posve isplatio. Nakon toga je skupio dovoljno novca za svoje školovanje pa je stekao diplome sveučilišta u Kansasu i Sjevernoj Karolini, a 1939. godine postao je magistar astronomije. Nakon toga se opet vratio u zvjezdarnicu Lowell i nastavio svoj rad.


Clyde William Tombaugh (04.02.1906. - 17.01.1997.)

Malo je astronoma vidjelo toliko zvijezda i nebeskih objekata koliko ih je vidio Clyde Tombaugh. Proučio je oko 90 milijuna zvijezda! Od 1955. godine bio je profesor astronomije na sveučilištu New Mexica. I nakon umirovljenja 1973. godine je ostao aktivan u edukaciji po cijeloj Sjevernoj Americi. Koliko je bio realan i pošten, pokazuje i njegova izjava nakon početka otkrivanja ostalih transneptunskih objekata, 1992. godine, da Pluton definitivno nije planet. Umro je u devedesetoj godini života, 17. siječnja 1997. godine u mjestu Las Cruces. Njegov posmrtni pepeo ponijela je letjelica New Horizons prema Plutonu i još dalje, put Kuiperovog pojasa i samih granica Sunčeva sustava.