Zvijezda proždire planet

Utorak, 25. svibnja 2010. u 08:45 sati

U zviježđu Auriga, tek šestotinjak svjetlosnih godina od nas odigrava se prava kanibalistička drama u svemiru. Zvijezda nalik našem Suncu proždire planet koji kruži oko nje. Ekstrasolarni planet poznat pod nazivom WASP-12b najtopliji je poznati planet izvan Sunčeva sustava. Na njegovoj je "površini" pravi pakao od preko 1500 °C. Iako je ovaj planet 40% masivniji, a promjerom plinovita omotača čak tri puta veći od našeg Jupitera, blizina njegove orbite oko matične zvijezde uvjetuje da mu za jedan puni ophod treba svega 1.1 zemaljskih dana. Upravo su to i razlozi zbog kojih mu prema najnovijim istraživanjima tima Carole Haswell iz The Open University u Velikoj Britaniji predstoji tek desetak milijuna godina života prije nego ga zvijezda doslovce anihilira. Blizina ova dva objekta čini da se kemijski elementi doslovce pretapaju s jednog objekta na drugi. Gravitacija i toplina već su toliko narušili integritet WASP-12b da astronomi mogu uočiti i cijeli disk materije koja pomalo napušta planet te kruži oko zvijezde.


Umjetnički prikaz drame planeta WASP-12b

Prvotno predviđanje ovakvog scenarija dao je Shu-lin s odjela za astronomiju Pekingškog sveučilišta. Haswell i ekipa sada su i potvrdili ove teorijske pretpostavke zahvaljujući snimcima s Hubble Space Telescope (Cosmic Origins Spectrograph). "Nikada prije nismo vidjeli takvo miješanje elemenata strukture dva nebeska tijela, zvijezde i planeta" kaže Haswell, ovaj se sustav ponaša slično veoma bliskim binarnim (dvojnim) zvijezdama. Inače, WASP-12b otkriven je pomoću Britanskog sustava Wide Area Search for Planets (WASP) tijekom 2008. godine. O važnosti ovih istraživanja dovoljno govori i podatak kako mu je svibanjsko izdanje uglednog The Astrophysical Journal Letters posvetilo podosta prostora. Normalan životni vijek planeta poput onih koje poznajemo u Sunčevom sustavu je nekoliko milijardi godina. Desetak milijuna godina života u svemirskim je razmjerima tek treptaj oka.